CIENCIA, MEDICINA, SALUD

Craig Venter, descubridor del genoma humano: “En el futuro descargaremos las vacunas de Internet”

Craig Venter, descubridor del genoma humano: “En el futuro descargaremos las vacunas de Internet”

Por Zuberoa Marcos | 23-10-2016

Craig Venter

Craig Venter

Descubridor del genoma humano

“Craig Venter es un gilipollas. Un idiota”. Con semejante contundencia se expresaba uno de los científicos que formaron parte del proyecto Genoma Humano. Sus palabras, recogidas por Richard Preston del New Yorker, dejaban claro la poca simpatía que el carácter orgulloso de Venter despertaba entre algunos de sus colegas. El famoso genetista, en cambio, se definió a sí mismo de una forma bien distinta en su autobiografía: “Era un surfista en el instituto. Fui surfista en Vietnam y soy un surfista hoy”. En la guerra de Vietnam, además de hacer surf -como el teniente coronel Kilgore de la mítica Apocalypse Now– Venter estuvo a punto de quitarse la vida. Asqueado por intentar salvar infructuosamente desde su puesto de médico de campaña a sus compañeros, y cansado del absurdo de un conflicto que no tenía fin, se echó al mar decidido a nadar hasta la extenuación y morir. Pero cuando ya estaba muy lejos de la costa, un tiburón comenzó a nadar en círculos a su alrededor: “Por un momento, me enfadé porque aquel tiburón estaba arruinando mi plan. Luego me sumí en el pánico. ¿Qué estaba haciendo? Quería vivir”, escribió en 2007. Así que después de nadar de vuelta: “Me tumbé en la arena, desnudo, durante un tiempo que me parecieron horas. Estaba agotado y aliviado al mismo tiempo. Quería que mi vida significara algo; quería marcar la diferencia. Me sentía puro y lleno de energía”.

Ahora Venter, además de surfista, es tal vez el científico más famoso del mundo. Si hubiera un ranking de popularidad de la ciencia, podría situarse en este siglo XXI a la altura de Einstein el siglo pasado. Y sólo no por el calado de sus descubrimientos -esenciales para elaborar el mapa del genoma humano y comprender el origen de la vida- sino por su facilidad para acaparar portadas, generar titulares y llenar salas de conferencias allá donde vaya. Venter es un verdadero rock star de la genética. Puede que el único en su campo.

En 2001, cuando Venter anunció que habían descifrado después de una larga investigación el genoma humano, se abrieron las puertas para la curación de un buen número de enfermedades. Aquel hito tan deseado era sólo el inicio. Justo después, tras recibir todo tipo de premios y homenajes, el científico anunció que se embarcaba en un largo viaje con dos objetivos: descubrir nuevos genes en organismos marinos (completar los cabos sueltos que dejó Darwin, afirmaba) y encontrar algunas bacterias que modificadas genéticamente pudieran servir como fuente de energía (solucionar el problema del cambio climático, lo llamó él). Y por fin, en 2010, un artículo en la revista Science anunciaba que Venter había conseguido crear en su laboratorio una célula bacteriana con genoma sintético. La vida artificial había llegado.

Actualmente las investigaciones de Craig Venter están orientadas a prevenir y tratar enfermedades de forma prematura gracias a la genética, con lo que, asegura, ganaremos en salud y se ahorrarán costes en el sistema médico. Pero sus propuestas -como siempre- van más allá: “una de las claves de la medicina del futuro será que podamos descargarnos vacunas y medicinas en nuestra propia casa a través de Internet”.

Texto: José L. Álvarez Cedena